Cette belle promenade, sans difficulté, part du village de Cong, célèbre pour son abbaye du XIIe siècle, passe par le domaine d’Ashford tout proche (dont le château est devenu un hôtel de grand luxe).
Elle permet d’admirer de magnifiques panoramas, ainsi que quelques unes des nombreuses grottes que recèle cette région calcaire.

Du parking en face de l’office de tourisme traverser l’abbaye et prendre l’allée à l’arrière de celle-ci. Après avoir traversé un pont, prendre le chemin de gauche . Un peu plus loin une nouvelle intersection permet par un aller-retour à droite de visiter la grotte « Teach Aille » et la « Guinness Tower ». En continuant le long de la rive du Lough Corrib nous atteignons Ashford Castle. Contourner le château par la droite et suivre le chemin qui longe le lac. A une nouvelle intersection choisir à gauche le chemin fermé à la circulation qui nous amène à une obélisque et au point de vue préféré de lord et lady Ardilaun. Continuer sur le chemin carrossable jusq’à une intersection en « T » et tourner à droite. Nous revenons dans le domaine d’Ashford. Continuer tout droit lors de la rencontre avec une allée à droite puis tourner à gauche à l’intersection suivante. Après une large boucle hors de la foret sur une petite route, la quitter à l’initiative d’un panneau indiquant « Pigeon Hole » . A partir de cette grotte un agréable sentier que nous ne quittons plus nous ramène à la première intersection d’où il suffit de retraverser le pont pour revenir au parking. Un petit tour dans ce village pittoresque est fortement conseillé

Randonnée effectuée le 22 mai 2013.

Difficulté: Durée: 2h30 Distance: 11km Dénivelé: 116m

Carte Dicovery series 38
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    Parking à coté de l'abbaye.
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    L'abbaye se trouve près de l'office de tourisme installé dans l'ancien tribunal datant de 1853
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    La promenade démarre par la visite des ruines de l'abbaye.
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    L'abbaye augustinienne de Cong, fondée au début du 12ème siècle par Turlough O'Connor (Haut Roi d'Irlande), a été construite sur ​​l'emplacement d'une église du 6ème siècle associée à St. Feichin.
    C'est ici que Rory O 'Connor, dernier roi d'Irlande, est mort et a été enterré en 1198. Ses restes ont ensuite été déplacé à Clonmacnoise.
    Supprimée sous le règne de Henri VIII d'Angleterre en 1542 et tombée en ruines, elle a été restauré en 1850 par Sir Benjamin Lee Guinness, ancien propriétaire du château Ashford.
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    Des exemples d' architecture gothique précoce sont encore très présents aujourd'hui avec les fenêtres , les portes, les piliers, les arcs et les chapiteaux floraux.
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    Suivre en ligne droite l'allée derrière l'abbaye. Remarqure la tête sculptée qui orne l'arche : elle représente l'abbé Prendergast, le denier abbé que connut l'abbaye.
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    Traverser le petit pont puis la passerelle qui permet d'arriver à une petite maison qui surplombe la rivière
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    La cabane de pêche des moines, probablement du 15ème ou 16ème siècle, est construite sur une plate-forme de pierres avec une petite arche permettant à la rivière de couler sous le plancher. Une trappe dans le sol permettait de plonger un filet dans la rivière. On dit que les moines avaient relié le filet à la cuisine du monastère où une clochette prévenait qu'un poisseau s'était laissé prendre. Celui-ci n'avait plus d'autre choix que d'attendre sagement dans l'eau fraiche le moment de passer à la casserole !
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    Le seconde arche est, elle aussi, ornée d'une tête. Celle-ci représente le dernier roi suprême d'Irlande, Rory O'Connor.
    Tout de suite après, on arrive à une jonction en T.
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    Suivre le chemin à gauche jusqu'à une intersection avec une grille. Là, vous avez le choix : franchir la grille et continuer tout droit, ou ne pas franchir la grille, et se diriger à droite pour faire un aller-retour jusqu'à la "Guinness Tower".
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    Après avoir choisi de faire l'aller-retour, il faut repérer, au bout de 50m envirion, un petit sentier qui part à droite: il mène à la grotte de "Teach Aille" (la maison de la falaise).
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    C'est une grotte naturelle. L'eau s'y infiltre durant son voyage du Lough Mask au Lough Corrib. L'ouverture de la grotte fait 9 mètres par 6 mètres; un escalier de quinze marches conduit à une chambre creusée dans la roche. Les moines venaient ici s'approvisionner en eau potable fraiche.
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    Revenir sur ses pas et continuer le chemin
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    Au détour d'un virage, partiellement cachée par les arbres, se dresse une haute tour en pierre, la Joyce's Tower. Elle a été construite en 1864 par Sir Benjamin Lee Guinness, le premier membre de la famille Guinness à vivre sur les terres d'Ashford.Une belle vue sur les environs récompense les courageux qui auront grimpé ses 79 marches, .
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    Reprendre le chemin en sens inverse...
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    ...jusqu'à la grille et la franchir.
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    Le sentier sort de la forêt et longe le Lough Corrib, le plus grand lac de la République d'Irlande.
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    La végétation le long de la rivière est sauvage et comporte une belle collection de plantes indigènes. Des aulnes stabilisent les rives et on y rencontre beaucoup de poules d'eau et de hérons cendrés.
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    Et voici qu'apparait Ashford Castle, actuellement hôtel cinq étoiles, visiblement bien fréquenté.
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    Après la défaite de la famille O'Connor qui régnait sur la région, une famille anglo-normande s'installa et bâtit Ashford Castle en 1228 : les Burgo y vécurent durant 3 siècles, jusqu’à perdre le château en 1589 au cours d’une bataille les opposants au britannique Sir Richard Bingham, alors Lord President de la province du Connaught.
    Très vite, Sir Richard Bingham dote le château d’une enclave fortifiée, et y passe des années paisibles.
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    En 1715 le château change à nouveau de main et devient la propriété de la famille Browne. Elle agrandira la demeure en s'inspirant du style des châteaux à la française du XVIIe siècle.
    Les Browne créent officiellement le "Domaine d’Ashford", un domaine s’étendant sur plusieurs hectares tout autour du château,
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    Le château et le domaine d’Ashford sont rachetés en 1852 par Benjamin Guinness. Il étend le domaine à 26 000 hectares, y fait bâtir des routes, plantes des arbres, et ordonne la construction de 2 extensions du château, dans un style victorien.
    Sir Benjamin Lee Guinness lègue Ashford à son fils, Lord Ardilaun, un jardinier passionné. Celui-ci supervisera le développement des massifs boisés et reconstruira l’aile occidentale du château. Il fut l’un des propriétaire d’Ashford qui s’impliqua le plus dans la vie du domaine, et le développement du château.
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    A sa mort, le château fut acquis par son neveu Ernest Guinness, qui le céda en 1939 à Noel Huggard. Celui-ci transforma le château d’Ashford en hôtel de grand luxe, proposant des activités telles que la pêche ou le tir.
    En 1970, Ashford Castle a été acheté par John Mulcahy. Le domaine bénéficiera d'une restauration complète, d'un doublement de sa capacité d'accueil avec l’ajout d’une nouvelle aile. Un golf sera créé, le parc et les jardins seront développés. En 1985, un groupe d’investisseurs irlando-américains a acheté Ashford Castle. Le château a été revendu en 2008 par ces investisseurs pour 50 millions d’euros.
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    Voyez le site du domaine : http://www.ashford.ie/ pour vous faire une idée du lieu.
    Parmi les nombreuses activités proposées, il est possible de choisir une virée sur le Louch Corrib, pour découvrir au mieux les environs. Avec ce bateau ?<:br>
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    Ashford Boathouse.
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    A la première intersection continuer tout droit sur le chemin interdit au véhicules.
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    Lord Adilaun et sa femme aimaient se retrouver ici pour admirer les fabuleux couchers de soleil et la magnifique vue sur le lac. Lord Ardilaun fera construire le chalet en cadeau d'anniversaire pour sa femme Olive.
    Sa mort, sept ans plus tard, brisera le coeur de son épouse, Elle érigera à sa mémoire un obélisque comportant sur son socle l'histoire de sa vie ainsi que l'inscription ci-dessus "Rien ne m'est plus, plus ne m'est rien"
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    C'est le moment de faire une pause et de profiter de la vue qu'on tant aimée Lord et Lady Ardilaun .
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    Une statue de Lord Ardilaun se trouve également à St Stephen's Green (Dublin) : c'est lui qui contribua, en philantrope, à transformer un terne terrain vague en ce charmant parc qui fait toujours le bonheur des Dublinois et des visiteurs.
    Ce point de vue n'est pas réservé qu'aux seuls piétons
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    Un parking a été aménagé non loin, au bout d'un chemin carrossable que nous remontons qu'au bout pour tourner ensuite à droite...
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    Ce chemin nous ramène au domaine d'Ashford
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    A l'intersection avec une allée perpendiculaire continuer tout droit.
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    Puis à la fin de l'allée prendre à gauche pour ressortir du domaine.
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    Visiblement nous ne passons pas inaperçus.
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    A ce nouveau croisement continuer tout droit pour retourner dans la forêt qu'on aperçoit à l'horizon
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    Un panneau invite à s'enfoncer dans les sous-bois en direction de "Pigeon Hole" (trou des pigeons)
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    La grotte de Pigeon Hole est située à 3 km à l'ouest de Cong, Elle est l'une des plus renommées et facilement accessible par un escalier de 61 marches. Des pigeons et des oiseaux des bois trouvaient refuge ici par le passé d'où son nom.
    En hiver, l'eau qui coule rapidement à travers la caverne crée un son étrange qui peut être confondu avec les lamentations de la Banshee (magicienne irlandaise).
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    D'après une légende, un jeune homme amoureux d'une belle jeune fille tomba dans une embuscade et fut jeté dans l'eau de la grotte. Une truite apparut peu après. Les fées, prenant la douleur de la jeune fille en pitié, la transformèrent en truite blanche pour réunir les tourtereaux.
    Un soldat anglais, voulant faire mentir la légende, attrapa la truite blanche et commença à la rôtir. Une jeune fille apparut et supplia le soldat de la remettre à l'eau, ce qu'il fit. Depuis la brûlure est visible sur le côté de la truite.
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    Un peu plus se trouve une autre grotte: "Priest Cave"
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    Continuer ce beau sentier
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    Nous pénétrons de nouveau dans le domaine de l'abbaye.
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    Nous voilà de retour sur les berges du lac Corrib : il est relié à la mer par la rivière Corrib qui traverse la ville de Galway. C'est le deuxième plus grand lac d'Irlande (après le Lough Neagh) et le plus grand de la République d'Irlande. Sa superficie est d'environ 165,6 km2. On dit qu'il compte autant d'îles que jours dans l'année !
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    Il nous reste à retraverser le pont et l'abbaye...
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    Ruines de la "Old Church of Ireland", construite en 1811 d'après la notice de l'office du tourisme.
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    Taxi pour touriste.
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    "L'homme tranquille" de John Ford avec John Wayne et Maureen O'Hara a été tourné à Cong Ce pub y tient un grand rôle.
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    Rien ne vaut une Guinness ou un "Irish Coffee" pour finir une promenade.
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
Connemara Tour

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